Doenças comuns da cana-de-açúcar: o que há de errado com minha cana-de-açúcar


Por: Mary H. Dyer, escritora credenciada do Garden

A cana-de-açúcar é cultivada principalmente nas áreas tropicais ou subtropicais do mundo, mas é adequada para as zonas de robustez de plantas do USDA 8 a 11. Embora a cana-de-açúcar seja uma planta resistente e prolífica, ela pode ser infestada por várias doenças da cana-de-açúcar. Continue lendo para aprender a identificar vários dos mais comuns.

Sinais de doença da cana-de-açúcar

Minha cana está doente? A cana-de-açúcar é uma gramínea alta e perene com colmos grossos e topos emplumados. Se suas plantas apresentam crescimento lento ou atrofiado, murcha ou descoloração, elas podem ser afetadas por uma das várias doenças da cana-de-açúcar.

O que há de errado com minha cana?

Red Stripe: Esta doença bacteriana, que surge no final da primavera, é indicada quando as folhas apresentam estrias vermelhas distintas. Se a faixa vermelha afetar plantas individuais, desenterre-as e queime-as. Caso contrário, destrua toda a safra e plante uma variedade resistente a doenças. Certifique-se de que o solo drena bem.

Clorose Bandada: Causada principalmente por ferimentos causados ​​pelo clima frio, a clorose em faixas é indicada por faixas estreitas de tecido verde pálido a branco nas folhas. Esta doença da cana-de-açúcar, embora desagradável à vista, geralmente não causa danos significativos.

Obscenidade: O primeiro sintoma dessa doença fúngica, que aparece na primavera, são brotos de gramíneas com folhas pequenas e estreitas. Eventualmente, os caules desenvolvem estruturas e esporos pretos semelhantes a chicotes que se espalham para outras plantas. Se plantas individuais forem afetadas, cubra a planta com um saco de papel, desenterre-a cuidadosamente e destrua-a queimando-a. A melhor maneira de prevenir a poluição é plantando variedades resistentes a doenças.

Orange Rust: Esta doença fúngica comum aparece por meio de pequenos pontos verdes claros a amarelos que eventualmente aumentam e se tornam marrom-avermelhados ou laranja. Os esporos de laranja em pó transmitem a doença a plantas não infectadas. Os fungicidas podem ajudar se aplicados de forma consistente em intervalos de três semanas.

Pokkah Boen: Uma doença fúngica relativamente insignificante, o pokkah boen aparece com crescimento atrofiado, folhas retorcidas e amarrotadas e caules deformados. Embora essa doença da cana possa causar a morte da planta, a cana pode se recuperar.

Podridão vermelha: Esta doença fúngica da cana-de-açúcar, que aparece no meio do verão, é indicada por áreas murchas e vermelhas com manchas brancas e cheiro de álcool. Cave e destrua plantas individuais, mas se todo o plantio for afetado, destrua todas e não replante a cana na área por três anos. O plantio de variedades resistentes a doenças é a melhor prevenção.

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Doença renal misteriosa matando homens da América Central

Uma misteriosa epidemia está varrendo a América Central - é a segunda maior causa de morte entre homens em El Salvador, e na Nicarágua é uma causa de morte maior de homens do que o HIV e o diabetes juntos.

Ouça o relatório completo:

É inexplicável, mas a teoria mais recente é que as vítimas estão literalmente trabalhando até a morte.

Nas planícies ocidentais da Nicarágua, em uma região de vastos campos de cana-de-açúcar, fica a pequena comunidade de La Isla. As pequenas casas são uma colcha de retalhos de concreto e madeira. Pedaços de tecido servem de portas.

Maudiel Martinez emerge de sua casa. Ele está pálido e suas maçãs do rosto sobressaem de seu rosto. Ele se curva como um velho - mas tem apenas 19 anos.

“Do jeito que esta doença é - você me vê agora, mas em um mês eu poderia ter ido embora. Pode derrubar você de repente ”, disse ele.

Os rins de Maudiel estão falhando. Eles não desempenham a função essencial de filtrar resíduos de seu corpo, ele está sendo envenenado por dentro.

Quando adoeceu, há dois anos, já estava familiarizado com a doença e como ela poderia terminar.

“Pensei no meu pai e no meu avô”, disse ele.

Ambos morreram da mesma condição. Três de seus irmãos também têm. Todos trabalhavam na lavoura de cana-de-açúcar.

A epidemia se estende muito além da Nicarágua. É predominante ao longo da costa do Pacífico da América Central - em seis países.

“É importante que a doença renal crônica (DRC) que aflige milhares de trabalhadores rurais na América Central seja reconhecida como o que é - uma grande epidemia com um tremendo impacto populacional”, disse Victor Penchaszadeh, epidemiologista clínico da Universidade de Columbia em Nova York . Ele também é consultor da Organização Pan-Americana da Saúde para doenças crônicas na América Latina.

O ministro da saúde de El Salvador recentemente pediu ajuda à comunidade internacional. Ela disse que a epidemia está “consumindo nossas populações”.

Em uma clínica de saúde em El Salvador, na região agrícola de Bajo Lempa, o Dr. Carlos Orantes descobriu recentemente que um quarto dos homens em sua área sofria de doença renal crônica.

Além do mais, disse ele, a maioria dos homens que estão doentes não mostra sinais de hipertensão ou diabetes - as causas mais comuns de DRC em outras partes do mundo.

“A maioria dos homens que estudamos tem DRC de causas desconhecidas”, diz ele.

O que os homens da região têm em comum é que todos trabalham na lavoura. O Dr. Orantes acredita que uma das principais causas de seus danos renais são os produtos químicos tóxicos - pesticidas e herbicidas - que são usados ​​rotineiramente aqui na agricultura.

“Esses produtos químicos são proibidos nos Estados Unidos, Europa e Canadá e são usados ​​aqui, sem qualquer proteção e em grandes quantidades que são muito preocupantes”, disse ele.

Mas ele não está pronto para descartar outras causas possíveis. Por exemplo, o uso excessivo de analgésicos pode danificar os rins, assim como beber muito álcool. Ambos são problemas importantes aqui também.

Na Nicarágua, a doença se tornou uma questão política.

Em 2006, o Banco Mundial concedeu um empréstimo à maior empresa açucareira da Nicarágua para construir uma usina de etanol. Os trabalhadores das plantações fizeram uma reclamação, dizendo que as condições de trabalho da empresa e o uso de produtos químicos estavam alimentando a epidemia. Eles disseram que o empréstimo violou os próprios padrões do banco sobre segurança do trabalhador e práticas ambientais da empresa. Em resposta, o banco concordou em financiar um estudo para tentar identificar a causa da epidemia.

“As evidências nos apontam mais fortemente para a hipótese de que o estresse térmico pode ser a causa desta doença”, disse Daniel Brooks, da Universidade de Boston, que lidera a pesquisa.

Sua equipe descobriu que não são apenas os trabalhadores da cana-de-açúcar que adoecem. Mineiros e trabalhadores portuários também sofrem altas taxas de doenças renais, mas não estão expostos a produtos químicos agrícolas. O que esses homens têm em comum, disse ele, é que todos trabalham longas horas sob calor extremo.

“Dia após dia de trabalho manual duro em condições de calor - sem reposição suficiente de fluidos - pode levar a efeitos nos rins que não são óbvios no início, mas com o tempo se acumulam ao ponto de entrar em um estado de doença”, disse Brooks. “Até agora, nunca foi demonstrado que isso causasse doença renal crônica, então estaríamos falando sobre um novo mecanismo que até agora não foi descrito na literatura científica.”

Mas Brooks disse que um novo estudo preliminar reforça essa hipótese. Sua equipe testou sangue e urina de trabalhadores da cana-de-açúcar que realizam diversos trabalhos. Os cientistas encontraram mais evidências de danos renais nos trabalhadores que têm empregos externos mais árduos.

A professora Aurora Aragon, da Universidade Nacional da Nicarágua em Leão, disse que essa explicação faz sentido. Ela há muito suspeita que parte do problema é a forma como os trabalhadores da cana são pagos - recebendo mais dinheiro quanto mais cana cortam.

“Esta forma de trabalhar obriga as pessoas a fazerem mais do que são capazes e isso não é bom para a sua saúde”, disse ela.

José Donald Cortez corta cana há 18 anos. Ele tem doença renal e dirige uma organização de trabalhadores canavieiros na Nicarágua que estão doentes

“Trabalhar no campo nos deixou tontos e enjoados”, disse ele. “Muitas vezes tínhamos febres.”

Ele está convencido de que algo nas plantações de açúcar está causando a doença. Seja o que for, disse ele, aqueles que estão doentes precisam de tratamento com diálise - que pode mantê-los vivos quando seus rins falham.

Mas poucos podem obtê-lo porque a diálise é extremamente cara e raramente está disponível.

“Se você perguntar ao ministério da saúde, eles dirão que não têm dinheiro. Se você perguntar à açucareira se eles são os responsáveis, eles dizem que não ”, disse ele.

Por sua vez, as empresas canavieiras afirmam não estar convencidas de que os produtos químicos agrícolas ou as condições de trabalho em suas plantações sejam os culpados pela epidemia. Ainda assim, eles dizem, eles estão tentando proteger a saúde de seus trabalhadores.

Um conglomerado que possui várias plantações de açúcar na América Central - o Grupo Pellas - disse que começou a dar aos trabalhadores um intervalo de uma hora para o almoço e agora emprega funcionários para garantir que os homens bebam água. A empresa também testa rotineiramente a função renal de seus funcionários.

O porta-voz da empresa, Ariel Granera, disse que se um trabalhador tiver doença renal, ele será dispensado - por preocupação, disse Granera, com o bem-estar do trabalhador.

Mas os trabalhadores doentes despedidos dizem que o que recebem das empresas e da segurança social não é suficiente para viver - e quando perdem o emprego, perdem o direito a tratamento nas clínicas da empresa.

Em La Isla, e em muitas outras aldeias como esta, os homens muitas vezes procuram um novo emprego com empreiteiros que não verificam se há doença renal, mas os enviam para trabalhar nos mesmos canaviais.

“Não há alternativa”, disse uma mulher que recentemente perdeu o pai. “Nenhuma outra maneira de sustentar uma família.”


La isla de las viudas

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A doença de Martinez está no centro de um mistério letal - e legado de negligência por parte da indústria e dos governos, incluindo os Estados Unidos, que resistiram aos apelos por uma ação agressiva para destacar a doença e encontrar um remédio. As nações mais ricas estão mais focadas em estimular a produção de biocombustíveis na indústria da cana-de-açúcar da região e em manter o fluxo pesado de açúcar para os consumidores e fabricantes de alimentos dos EUA do que na situação daqueles que os colhem.

Pouco notada pelo resto do mundo, a doença renal crônica (DRC) está afetando uma das populações mais pobres do mundo, ao longo de um trecho da costa do Pacífico da América Central que se estende por seis países e quase 700 milhas. Suas vítimas são trabalhadores braçais, principalmente canavieiros.

A cada ano, de 2005 a 2009, a insuficiência renal matou mais de 2.800 homens na América Central, de acordo com a análise do Consórcio Internacional de Jornalistas Investigativos dos dados mais recentes da Organização Mundial de Saúde. Somente em El Salvador e na Nicarágua, nas últimas duas décadas, o número de homens que morreram de doenças renais aumentou cinco vezes. Agora, mais homens estão morrendo de doenças do que de HIV / AIDS, diabetes e leucemia combinados.

“No século 21, ninguém deveria morrer de doença renal”, disse Ramon Trabanino, médico de El Salvador que estuda a epidemia há uma década.

O surto de doenças renais está sobrecarregando hospitais, esgotando os orçamentos de saúde e deixando um rastro de viúvas e crianças em comunidades rurais. Em El Salvador, a DRC é a segunda causa de morte em homens. Na província de Guanacaste, Costa Rica, o hospital regional teve que iniciar um programa de diálise domiciliar porque estava sobrecarregado com tantas vítimas de DRC que começou a ficar sem leitos para tratar pacientes com outras doenças.

Tantos homens morreram em algumas partes da Nicarágua rural que a comunidade de Maudiel Martinez, chamada de Ilha, agora é conhecida como a Ilha das Viúvas - La Isla de las Viudas.

À primeira vista, a exuberante comunidade cercada por vastos campos de cana-de-açúcar se parece com muitos lugares da América Latina: crianças andam de bicicleta por estradas de terra e brincam ao lado de cachorros, porcos e galinhas. Mas agora há poucos homens nos jardins da frente. No interior, fotografias emolduradas de maridos, pais e irmãos mortos adornam as mesas e bancadas. Nenhum homem mais velho converge em pequenos grupos, trocando fofocas e notícias, como costumamos ver em comunidades mais para o interior da costa do Pacífico.

Aqui, as mulheres lutam para ganhar pelo menos algum dinheiro fazendo biscates. Algumas estão agora nos campos de cana-de-açúcar que acreditam ter reclamado os seus maridos.

“Meus filhos sofreram muito”, disse Paula Chevez Ruiz, uma viúva de La Isla cujo marido Virgilio morreu em 2009, deixando-a sozinha para sustentar quatro filhos. Quando consegue encontrar clientes, ela vende frutas e enchiladas. “É triste querer dar aos seus filhos, mas não ter nada. Às vezes, nem mesmo o suficiente para comprar um saco de sal. ”

Ex-trabalhadores doentes da plantação Monte Rosa da Nicarágua desenvolveram um método severo de protesto - pendurar as redes de seus colegas moribundos no portão principal da plantação. (Sasha Chavkin / ICIJ)

Enigma mortal e um punhado de pesquisadores

Nos EUA, as principais causas de doença renal crônica são diabetes e hipertensão. Mas a doença - que leva a um declínio progressivo da função renal - é normalmente uma condição administrável que pode ser controlada de forma eficaz com tratamento. Os médicos entendem suas causas e curas.

Na América Central, as origens da doença são mais um enigma e mais frequentemente letais. Trabalhadores afetados nas plantações de cana-de-açúcar perto do Pacífico geralmente não têm diabetes nem hipertensão.

Alguns cientistas suspeitam que a exposição a uma toxina desconhecida, potencialmente no trabalho, pode desencadear o aparecimento da doença. Os pesquisadores concordam que a desidratação e o estresse causado pelo calor do trabalho árduo são provavelmente fatores contribuintes - e podem até estar causando a doença. Os trabalhadores, normalmente pagos não por hora ou dia, mas com base na quantidade que colhem, muitas vezes trabalham a ponto de desidratar severamente ou entrar em colapso, potencialmente prejudicando seus rins a cada turno.

A DRC geralmente ataca pequenos vasos sanguíneos nos rins, chamados de glomérulos, a epidemia da América Central ataca os túbulos renais. CKD geralmente afeta pessoas mais velhas com distribuição igual entre os sexos, esta epidemia afeta predominantemente homens em idade produtiva, principalmente trabalhadores da cana-de-açúcar, mas também mineiros e outros trabalhadores agrícolas.

Uma comunidade crescente de pesquisadores está pedindo o reconhecimento de uma nova doença ainda não incluída nos manuais médicos: “Nefropatia mesoamericana”, “nefropatia agrícola endêmica” ou “nefropatia da cana-de-açúcar”. O diretor do programa nacional de CKD de El Salvador escreveu sobre uma “Nefropatia Regional da Mesoamérica” que um dia seria reconhecida internacionalmente.

“É importante que a doença renal crônica que aflige milhares de trabalhadores rurais na América Central seja reconhecida como o que é: uma grande epidemia com um tremendo impacto populacional”, disse Victor Penchaszadeh, epidemiologista clínico da Universidade de Columbia e consultor frequente do Pan Organização Americana de Saúde sobre doenças crônicas na América Latina.

O Dr. Ramon Vanegas, um nefrologista que avalia os pedidos de trabalhadores do Instituto de Previdência Social da Nicarágua para pensões por doenças ocupacionais, disse que os casos que ele define como DRC ocupacional seguem um padrão de lesão renal tubular combinada com um histórico de insolação.

“Normalmente eles têm trabalhado e tiveram espasmos musculares, ficaram com febre, entraram em colapso”, disse Vanegas sobre os pacientes cujas solicitações ele aprova. “Aí eles voltam ao trabalho, enfrentam as mesmas exposições e o ciclo se repete. Então, dois ou três anos depois, o paciente tem [DRC]. ”

Enquanto os médicos meditam sobre rótulos e diagnósticos, o mistério persiste: por que essa forma particular de DRC ataca os homens de uma maneira particular - e nesta região específica?

Alguns estudos sugerem fatores de risco, desde a exposição a pesticidas ao abuso de álcool até o uso frequente de medicamentos anti-inflamatórios, podem desempenhar papéis importantes no aparecimento da DRC. Outros mostram que mineiros, estivadores e trabalhadores de campo nas regiões afetadas também têm altas taxas de CKD. Um estudo na Nicarágua descobriu que uma cidade mineira tem uma das taxas de prevalência mais altas do país.

“As evidências nos apontam mais fortemente para a hipótese de que talvez o estresse pelo calor - trabalho árduo em um clima quente sem reposição suficiente de fluidos - possa ser a causa desta doença”, disse Daniel Brooks, pesquisador-chefe de uma equipe científica da Universidade de Boston que está entre um punhado de grupos que conduzem estudos iniciais.

Durante dias a equipe observou os trabalhadores da cana-de-açúcar, a temperatura média nos campos era de 96 graus. Seu relatório observou que a Administração de Segurança e Saúde Ocupacional dos EUA, que supervisiona a segurança nos locais de trabalho dos EUA, pede 45 minutos de descanso para cada 15 minutos de trabalho naquele nível de estresse por calor.

A pesquisa preliminar da equipe reforça a hipótese de estresse por calor. Amostras de sangue e urina coletadas de diferentes tipos de trabalhadores da cana-de-açúcar durante a temporada de colheita mostram mais evidências de danos renais entre aqueles que realizaram trabalho árduo ao ar livre. Anteriormente, a equipe identificou uma série de práticas de trabalho e produtos químicos na empresa que poderiam causar danos aos rins. Brooks disse que mais pesquisas são necessárias antes que conclusões possam ser tiradas.

Estudos internos da Nicaragua Sugar, proprietários de uma das maiores plantações de açúcar da América Central, fornecidos pela empresa ao ICIJ, mostram que a empresa há muito tem evidências de uma epidemia ligada ao estresse por calor e desidratação. Em 2001, o médico da empresa Felix Zelaya conduziu um estudo interno sobre as causas da DRC em seus trabalhadores. “Trabalho árduo com exposição a altas temperaturas ambientais sem um programa de hidratação adequado predispõe os trabalhadores à síndrome de estresse por calor [insolação], que é um fator importante no desenvolvimento da DRC”, concluiu Zelaya.

A Nicaragua Sugar e outras empresas afirmam que agiram voluntariamente para proteger os trabalhadores, melhorando a hidratação, reduzindo as horas de trabalho e fortalecendo a supervisão das contratantes de mão de obra.


O que está matando os trabalhadores da cana-de-açúcar na América Central?

Zona de perigo: trabalhadores da lavoura de açúcar em Bajo Lempa, na costa oeste de El Salvador. Fotografia: Will Storr para o Observer

Zona de perigo: trabalhadores da lavoura de açúcar em Bajo Lempa, na costa oeste de El Salvador. Fotografia: Will Storr para o Observer

É o estágio cinco que eles mais temem. O estágio cinco é a doença misteriosa em sua forma mais mortal. "Estou entrando no estágio cinco", Edilberto Mendez me disse enquanto sua esposa olhava preocupada. Estou em sua pequena casa nas várzeas do rio Lempa, nas úmidas terras açucareiras da zona rural de El Salvador, onde vivem em uma comunidade com cerca de 150 outras famílias. "Quantos outros na aldeia morreram disso?" Eu pergunto.

“Três amigos próximos, só no ano passado”, diz Edilberto. Sua esposa interrompe, contando nos dedos. "E meu sobrinho, meu irmão, e Ramon, Carlos, Pablo ..." Ela faz uma pausa. "Eu sei três Pablos que morreram disso. "

Os rins de Edilberto estão começando a falhar. Isso significa diálise. "Isso é o que eles me disseram", diz ele com um encolher de ombros defensivo. "Mas ainda estou andando por aí. Já vi muitas pessoas fazerem diálise. Assim que tentam, morrem. Eu não quero." Edilberto tem sua esposa para sustentar, seu filho surdo-mudo de 27 anos e sua neta de seis anos.

“Se você não fizer diálise, você morrerá”, eu digo. "E então o que acontecerá com sua família?"

Atrás dele, a esposa de Edilberto começou a chorar. Segurando um lenço de papel contra o rosto, ela chora: "Ele é o único que tenho."

"Dos que você conhece que já morreram da doença", pergunto, "quantos trabalharam nos canaviais?"

Tem muitos nomes, mas por aqui chamam de "o mal da cana". É uma epidemia silenciosa que assola a América Central há pelo menos 20 anos, matando dezenas de milhares de trabalhadores rurais empobrecidos na Nicarágua, Costa Rica, El Salvador e Guatemala. E está se tornando cada vez mais mortal. Entre 2005 e 2009, os incidentes em El Salvador aumentaram 26%. Em 2011, a doença renal crônica (DRC) que está matando Edilberto havia se tornado a segunda maior causa de morte de homens no país.

Naquele ano, a ministra da Saúde, María Isabel Rodríguez, fez um apelo dramático à comunidade internacional por ajuda, dizendo-lhes: “Isso está consumindo nossas populações”. Mas ninguém sabe o que fazer a respeito, porque ninguém sabe exatamente o que é. No oeste mais rico, a DRC é causada em grande parte por hipertensão ou diabetes, mas a maioria das vítimas aqui não tem nenhum dos dois. E ataca os rins de uma forma incomum. Em vez de danificar o sistema de filtragem, como na DRC comum, essa doença parece ter um impacto nos túbulos - a parte do rim onde a composição da urina é determinada. No momento, o único consenso científico é que é real e inexplicável. Viajei a El Salvador para investigar o mistério da doença.

Desde sua descoberta, um quase silêncio envolveu a doença - uma situação que beneficiou a indústria para a qual tantas vítimas trabalham. Grande e lucrativa, a indústria da cana-de-açúcar da América Central fornece 23% das importações de açúcar bruto dos Estados Unidos. Em 2011, a UE importou açúcar de El Salvador no valor de mais de € 4,7 milhões: é a segunda maior exportação do país. As próprias empresas dizem que não têm culpa. A Nicaragua Sugar Estates, uma das maiores plantações da América Central, conduziu estudos internos, e um em 2001 apontou o "trabalho árduo com exposição a altas temperaturas ambientais sem um programa de hidratação adequado" como um fator importante. Ainda assim, em dezembro o porta-voz Ariel Granera disse ao Center for Public Integrity, com sede em Washington: "Estamos convencidos de que não temos nada a ver com doença renal. Nossas práticas produtivas não geram e não são fatores causais para a DRC."

Mas um número crescente de pesquisadores nos Estados Unidos agora acredita que a DRC está sendo causada por estresse térmico e desidratação - que os trabalhadores estão, na verdade, trabalhando até a morte. Um dia padrão para um trabalhador açucareiro salvadorenho dura entre quatro e cinco horas, com turnos duplos durante o plantio de verão, quando as temperaturas chegam a 40 ° C.

“É sufocante”, diz Edilberto. "Nas cinco horas não há intervalo. Muitos de meus colegas de trabalho desmaiaram no campo. Às vezes, eles vomitam também." Água, diz ele, não é fornecida. "Eu trago o meu. Talvez dois a três litros."

Ao visitar as aldeias, ouvi muitos relatos de sofrimento bárbaro sob o calor equatorial. Héctor García, 33, um paciente no estágio dois, me disse: "É muito calor que sofremos. As pessoas às vezes desmaiam. Com mais frequência vomitam, especialmente quando o calor é pior. Eles fazem dois turnos para ganhar mais dinheiro." Ismael Ramos, 40, que está no estágio cinco, disse: “Naqueles canaviais, eu não agüento. Estou tonto e suando pra caralho. Vomitei. Desmaiei. Me afoguei em suor. Quando chego em casa, me sinto rendido. Doente. Dor de cabeça. Não posso tomar banho porque a água [do tanque montado no telhado] está muito quente. "

Ele já viu alguém morrer?

"Uma vez. Um homem de 50 anos. O grande calor pode fazer um coração desistir."

Os cientistas perceberam pela primeira vez que havia um problema no início dos anos 2000, mas acredita-se que isso já ocorresse desde os anos 1970. Permaneceu desconhecido em parte porque no interior não há especialistas renais para identificar uma condição tão incomum. Lá fora, os pobres simplesmente morrem. E a maioria dos pacientes nem sabe que está doente: a DRC é assintomática até seus estágios mais recentes e mais mortais. Mesmo quando não se sentem bem, muitos não querem saber que o têm - não podem pagar os medicamentos ou a dieta recomendada de vegetais frescos e peito de frango. Todo mundo com quem falo teme a diálise. Eles viram uma correlação, em suas comunidades, entre o início do tratamento e a morte dolorosa e concluíram erroneamente que um causa a outra. As empresas açucareiras certamente não parecem encorajar o diagnóstico: relatórios da Nicarágua sugerem que os trabalhadores com teste positivo são simplesmente demitidos.

Nas ruas esburacadas e nos quintais repletos de galinhas da zona rural de El Salvador, ouço muitas teorias. Algo no ar ou na água. Algo em pneus, analgésicos ou na medicina tradicional chinesa. Sobras de DDT dos anos anteriores à guerra, quando as terras da região eram todas plantações de algodão. Há uma crença comum de que os agroquímicos modernos, como os usados ​​pelas empresas açucareiras, são os responsáveis. Acredita nisso a ministra da Saúde - disse a uma agência de notícias - assim como Edilberto. Agora com 46 anos, ele trabalhou nos campos de açúcar por 15 anos, onde seu trabalho era plantar sementes e pulverizar pesticidas, herbicidas e fertilizantes. “Eu corri o risco, sempre o risco”, ele me diz, balançando a cabeça.

Mas acadêmicos nos Estados Unidos que vêm tentando resolver o mistério acreditam que esses salvadorenhos estejam enganados. O professor Daniel Brooks, da Escola de Saúde Pública da Universidade de Boston, me diz: “É natural pensar que, por um lado, os trabalhadores foram expostos a agrotóxicos e, por outro, têm essa doença, portanto os agrotóxicos devem ter causado a doença. É muito humano fazer essa conexão. Mas isso não significa necessariamente que estão causando CKD. Embora eu esteja ciente de que o grupo em El Salvador tem essa hipótese, e estou sempre aberto a ser convencido, nossos dados simplesmente não parecem consistentes com ela. "

A equipe de Brooks começou a estudar a doença em 2009. Nos campos de açúcar da Nicarágua, eles descobriram que as taxas de CKD em cortadores de cana e cortadores de sementes - os trabalhos mais extenuantes - eram maiores do que em aplicadores de pesticidas, que têm maior exposição a agroquímicos. Em suma, é mais calor que parece se correlacionar com mais doenças, e não mais produtos químicos. “Também testamos operários de construção, estivadores e mineiros, excluindo pessoas que já trabalharam em uma empresa de cana-de-açúcar”, diz. “Eles tinham níveis elevados também. E o que todos eles parecem ter em comum? Um outro estudo, publicado no American Journal of Kidney Disease, encontraram níveis aumentados de danos renais nas áreas quentes e baixas de El Salvador, mas não em suas plantações de açúcar de altitude mais frias, apesar das semelhanças no uso de agroquímicos. Mas é realmente o calor que está matando milhares?

Estamos acelerando ao longo das estradas molhadas de tempestade de Bajo Lempa, na costa oeste de El Salvador, passando por vendedores de abacaxi à beira da estrada e casas de um andar de tijolo e madeira quando os vejo, uma frota deles, desaparecendo em um campo. A cana-de-açúcar imatura cresce além de seus ombros, fileiras e mais fileiras dela, as folhas estreitas formando corredores espinhosos cujas extremidades são tão distantes que são impossíveis de ver. Os trabalhadores têm contêineres azuis amarrados às costas. Eles estão pulverizando.

Peço ao motorista que pare e subimos delicadamente por cima da cerca de arame farpado. Para minha surpresa, o chefe, o jefe, acena com a permissão para que eu fotografe o processo. Um trator está puxando uma carreta de mesa ao longo da borda da plantação. Nela, dois trabalhadores misturam uma poção amarelo-lívida em enormes barris de plástico. Eles não usam proteção. Um dos homens mexe a mistura com um galho de árvore. Ele tem um dedo ferido amarrado com uma bandagem rudimentar. Logo os pulverizadores emergem da cana, encharcados pela folhagem encharcada pela chuva. Eles reabastecem suas mochilas, despejando o líquido espesso e de cheiro acre dos baldes. Não há evidência de água potável, nem para lavar a pele. Eles têm manchas amarelas nas roupas e nos dedos nus.

Até mesmo estar perto dos barris me dá uma pressão latejante e dolorida nas têmporas, do tipo que você pode sentir ao cheirar nitrato de amila em excesso. Eles usam tênis, camisas de algodão e calças de treino, camisetas velhas de futebol amarradas no rosto. Um deles tem um boné de beisebol com um grande cifrão preto.

Fiquei sabendo que a mistura é composta por cinco substâncias químicas: amina, terbutryn, pendimethalin, 2,4-D e atrazina. Não sei o que são, mas a teoria do professor Brooks pode realmente estar correta? Que nada têm a ver com a doença de todos esses trabalhadores açucareiros?

Em um vilarejo próximo, bato no portão de Omar Rojas, 37, um jefe que ouvi dizer que é responsável pelo pagamento dos salários dos pulverizadores de açúcar. “Pagamos a eles US $ 5 por dia”, ele me diz. Está chovendo um pouco, e seu porco está causando uma comoção atrás de mim, empurrando o focinho contra a parede de seu pequeno curral e soprando bolhas de ranho enlameado. "E de quem é a responsabilidade de fornecer o equipamento de segurança?" Eu pergunto.

"Depende de cada um individualmente", ele me diz. "Existem recomendações para todos os produtos químicos, mas ninguém os regulamenta. Ninguém presta atenção." Quanto custa o equipamento de proteção? "As botas custam US $ 10. Não sei quanto custa qualquer outra coisa porque nunca comprei." Quantos de seus homens ficaram doentes por fazer este trabalho? "Muito", diz ele. "Muitas pessoas não são examinadas. Elas não sabem que têm. As pessoas dizem: 'Não me examine - é melhor não saber.'"

Estou momentaneamente confuso. "Mas eu pensei que você não tivesse pulverizado", digo. "Achei que você tivesse acabado de pagar os homens. Você também trabalha nas plantações de açúcar?"

"Não, mas eu pulverizo minha própria propriedade", diz ele. "Eu uso os mesmos produtos químicos."

Mais tarde naquele dia, eu conheci Wilfredo Ordoñes, 48, um sofredor de estágio cinco que está em diálise. "Eu tinha espasmos na região lombar e vomitava com frequência", ele me conta. Ele parece um caso clássico de DRC por estresse térmico devido ao excesso de trabalho ao sol, até que pergunto sobre seu trabalho. "Eu cultivo arroz, mandioca. Cultivo minha própria terra. Cerca de um hectare."

Esses homens, eu percebo, dificilmente poderiam estar trabalhando eles mesmos morrer. E nem, por falar nisso, todas as mulheres moribundas que não trabalharam na cana. Nas aldeias, muitos acreditam que a doença em mulheres e adolescentes é resultado das fumigações anuais que "queimam tudo - as pessoas, não apenas as plantações", como me disse Edilberto. "Seu nariz coça, seus olhos lacrimejam, dor de cabeça, vômito. Animais morrem. Você os vê na rua."

Sua esposa interrompe: "Você não pode se esconder dela. Mesmo se você fechar a janela, ela penetra. Você cobre a boca, mas ela entra mesmo assim."

Essas áreas baixas também são suscetíveis a inundações. As inundações podem levar toxinas para outras áreas e para o abastecimento de água. Um sofredor, Victor Rivas, 55, pulverizador há 25 anos, está convencido de que isso causou sua doença. A água do poço, diz ele, tinha um gosto estranho, "salgado".

De volta à cidade, marco um encontro com o Dr. Carlos Orantes, do Ministério da Saúde de El Salvador. Orantes é um especialista em rins que iniciou um estudo formal do problema em 2009. Sua equipe testou e pesquisou seis comunidades em Bajo Lempa - 775 indivíduos em 375 famílias. Depois de analisar amostras de sangue e urina, eles descobriram que 25,7% dos homens da região e 11,8% das mulheres tinham a doença.

O Dr. Orantes recostou-se na cadeira, afrouxou a gravata, tomou um gole de cappuccino e anunciou grandiosamente: "Existem três fatores: pesticidas proibidos, combinações de pesticidas e nenhuma proteção contra pesticidas." Estou perplexo ao ver como ele parece seguro de si mesmo. Everybody else speaks of this disease as a mystery. I show him a cutting from the US research pointing towards heat exhaustion as a cause.

"I respect their opinion," says Dr Orantes. "But these scientists have not put on their boots and gone into the countryside like I have. Until they do, they don't know. My opinion is: to have kidney damage you have to be exposed to a nephrotoxic agent. I agree that dehydration is a factor, but you would have to be very, very dehydrated for it to damage your kidneys."

"But the farmers spoke of horrific conditions in the summer," I tell him. "They've seen people vomit and faint from the heat. One even saw someone die! This paints a picture of acute dehydration of exactly the kind that you say is necessary to cause kidney damage."

Dr Orantes is unmoved. "There are agrochemicals that make you vomit and dizzy," he says. "It's not the heat – it's the chemicals." Did his survey include any questions about dehydration? "We didn't ask about that," he admits. "But we will. You know, I'm not obsessed by agrochemicals. I'm obsessed to find out the causes. If we could show that it's dehydration, I'd be happy. It would be really easy to solve."

I phone Professor Brooks. He says that this dizziness and vomiting in the fields would signify CKD in its late stages which, if you're well enough to be out working, you're unlikely to have. "We know heat can do that to you, and we know it's hot," he says. "So I think it's more likely to be heat. But things are messy. One possibility is that heat is not the starting factor, but that it takes some initial damage and progresses it to kidney disease."

I wonder if this "initial damage" of the kidneys could be agrochemical poisoning. I send the recipe for the yellow potion I saw being sprayed in Bajo Lempa to Professor Andrew Watterson of the University of Stirling – an authority on agrochemicals and health. They were herbicides, he says. Atrazine can cause kidney damage at high levels acute exposure to 2.4-D can cause chronic kidney damage pendimethalin, says Watterson, is "harmful through skin contact and inhalation" in lab tests, long-term feeding of terbutryn to rats caused kidney damage. None of them was acutely toxic, but this combination, plus the tropical climate, could worsen their effects. Moreover, sprayers are required to avoid contact with skin to wear face shields, respiratory protection, rubber boots and specialist coveralls. Viewing the photographs, Watterson says the use in Bajo Lempa represents "a terrible system of work" and is "a potentially serious threat to public health".

And then, a twist. A new professor with a new idea. Richard J Johnson, of the University of Colorado's Division of Renal Diseases and Hypertension, thinks the problem might have its genesis in a strange mechanism that his team discovered in rats. When they were fed vast amounts of sugar, an enzyme in their kidneys reacted with the fructose in a way that was "like a little bomb". It caused tubular damage, just like that found in Central American CKD. But how could humans ingest enough sugar to trigger these quasi-explosions? "We discovered that the [human] body can make its own fructose," he explains. "And this process gets turned on when you get dehydrated. So suddenly we have a mechanism of how dehydration might cause [tubular] kidney damage."

Johnson wonders if dehydrated workers with already sugary kidneys are rehydrating with soft drinks or fruit juice, thus piling on a potentially explosive fructose load. "It's not proven, so we don't want to get ahead of the gun here," he says, of the as-yet unpublished work. "But the experimental data is quite compelling, and it could explain what's going on."

Whether the final explanation turns out to be fruit, heat or chemicals, or none of them, the answer could not come sooner for the family of Ismael Ramos. "For 10 years I worked with the pump," Ismael tells me. "We used seven chemicals. There was no choice, no other jobs. When I found out I had the disease, I went crazy. I wanted to kill myself."

I ask how parents like Ramos feel, sending their youngsters to work the cane. "We have no choice it's the only work there is. But we're very scared for our son." He glances towards 18-year-old Carlos, who has been watching from the background. "Sometimes, down here, he has pain," Ismael says. He rubs the sides of his lower back, in the region of his kidneys.


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